Инвестиции отличаются от арбитража, в котором прибыль генерируется без инвестирования капитала или несения риска. Инвестор может нести риск потери части или всего своего инвестированного капитала, в то время как при сохранении риска потери стоимости, которая указана на монете или банкноте, обычно является отдаленной.

Инвестиции в акции, недвижимость и т. д. в надежде на значительную прибыль, но с риском значительных потерь, т. е. спекуляции, включает в себя уровень риска, который больше, чем большинство инвесторов обычно считают оправданным ожидаемой доходностью. Альтернативной характеристикой спекуляции является ее краткосрочный, оппортунистический характер. Действительно, спекуляция противоположна инвестициям и рассматривается негативно как личное поведение и потому может нанести значительный ущерб реальной экономике.

В начале 1900-х годов покупатели акций, облигаций и других ценных бумаг были описаны в СМИ, научных кругах и коммерции как спекулянты. К 1950-м годам термин «инвестиции» стал обозначать более консервативный конец спектра ценных бумаг, в то время как спекуляция применялась финансовыми брокерами и их рекламными агентствами к ценным бумагам с более высоким риском, которые в то время были в моде. С последней половины 20-го века термины спекуляция и спекулянт конкретно относятся к рискованным предприятиям.